¿Cómo el Ping Pong cambió el mundo?

Aunque el tenis de mesa o ping pong parece un deporte inocuo, ha tenido repercusiones históricas poco conocida en plena Guerra Fría. El deporte surgió por la necesidad de jugar tenis en el inclemente invierno de Inglaterra y se adaptó a juego de salón. Actualmente es más popular en oriente que en Europa, aproximadamente 300 millones de chinos lo practican con regularidad, ¿cómo sucedió esto?       

El tenis de mesa, como muchos otros deportes, fue por mucho tiempo un juego para la nobleza. Evolucionó junto con el bádminton y el tenis de césped, el juego antiguo del tenis (también conocido como Jeu de Paume, Real Tennis, Court Tennis o Royal Tennis). Su perfeccionamiento llegó después de la popularización e institucionalización del tenis de césped a finales del siglo XIX.


Hubo varios intentos por adaptar el tenis a un juego de mesa, pero la mayor complicación se dio en encontrar una pelota idónea. Hasta la introducción del balón de celuloide, un plástico flexible, el concepto del deporte se volvió exitoso. El sonido distintivo del celuloide contra las raquetas dio pie al nombre de Ping Pong.

A finales de la década de 1880 el nombre, Ping Pong, adquirió popularidad por parte de la firma Hamley Brothers en Inglaterra. Sin embargo, en Estados Unidos la compañía de juegos Parker Brothers lo registró oficialmente. Gradualmente los dos nombres, tenis de mesa y ping pong prevalecieron, aunque con cierta lucha y diferentes reglas lo cual produjo confusión. Eventualmente para que el deporte avanzará se unificaron los métodos y reglamentos, igualmente la lucha por la marca terminó.

Para el primer cuarto del siglo XX el deporte estaba aceptado en varias partes del mundo, hay registros de torneos con más de 300 participantes. En abril de 1927 el deporte se institucionalizó con la creación de la Asociación de Tenis de Mesa Inglesa, dirigida por Ivor Montague, quien se le conoce como el arquitecto del tenis moderno. Ese mismo año se llevó a cabo el Primer Campeonato Mundial de Tenis de Mesa y lo ganó el doctor húngaro Jacobi, quien marcaria el inicio de un hegemonía de diez años.

Wilde, AE Stillwell, Mrs WH Land, Ivor Montagu, FJ Perry, CH Bull, CG Mase or Rose. Photo: Photopress Johnson's Court, Fleet Street.

La dirigencia de Ivor Montague no es algo aleatorio, fue el primero en escribir las reglas del deporte antes de unirse al Partido Comunista. Desde su época de estudiante en Cambridge fundó la Federación Internacional de Tenis de Mesa en 1920 con la intención de propagar el deporte. Esta cercanía ideológica permitió la adopción del deporte durante el mandato de Mao Tse Tung.
En China el tenis de mesa no es sólo un deporte. Ellos lo consideran una "forma de guerra para la revolución mundial". Incluso Mao con regularidad decía: "Dejen que las cosas extrangeras sirvan a China" en referencia al ping pong.

La diplomacia del ping pong

Se le conoce así a la visita de 25 jugadores norteamericanos de ping pong a un país comunista, China, con la finalidad de disputar partidas de tenis mesa. El hecho es importante porque sucedió en plena Guerra Fría cuando políticamente una reunion entre los gobiernos parecía imposible. De proponerlo China, Mao sería derribado por los radicales izquierdistas de su partido y Nixon, en Estados Unidos, sería acusado por los republicanos de traición. Sin embargo, el primer acercamiento entre los gobiernos no fue determinado por los diplomáticos sino por jugadores de ping pong.

El acercamiento inició durante el Campeonato Mundial de ping pong en Japón. En abril de 1971 las selecciones, norteamericana y china, se encontraron en Nagoya. Accidentalmente un jugador norteamericano, Glenn Cowan el hippie de pelo largo, se cruzó con el camión de la selección de tenis mesa chino y sin dudarlo se acercó a Zhuang Zedong, el mejor jugador de ping pong de la época. En ese momento se extendió una invitación y 48 horas después la selección norteamericana aterrizaba en Pekin, la primer delegación oficial de Estados Unidos en territorio chino desde 1949 cuando Mao tomó el poder.

 El jugador de tenis de mesa chino Zhuang Zedong presenta un regalo a Glenn Cowan, un jugador estadounidense, en 1971 Recuperado de: http://news.cgtn.com/news/3d637a4d3455544d/share_p.html

La diplomacia del ping pong es uno de los mejores momentos del deporte mundial. Determinó las condiciones necesarias para un acercamiento bilateral entre los dos países. El año siguiente, 1972, el presidente Richard Nixon visitó China con lo que finalizó el distanciamiento de las relaciones diplomáticas.
El hecho trajó un efecto mediático positivo al ping pong. Permitió la consideración del Comité Olímpico para introducir el deporte a los Juegos Olímpicos en Seúl 1988.

...¿y en México?

En México el deporte se introdujó aproximadamente en 1918 pero su aceptación y formalización inició hasta 1938 cuando se integró la Asociación de Tenis de Mesa de la Ciudad de México que después asumiría las funciones de federación. Sin embargo, la integración a la Federación Internacional de Tenis de Mesa (ITTF) tomó más tiempo aunque el deporte siguió difundiéndose en clubes deportivos y centros sociales del país.

Actualmente la Federación Mexicana de Tenis de Mesa está integrada al Comité Olímpico Mexicano además de la ITTF. Se encarga de organizar campeonatos nacionales y la disciplina forma parte de la Olimpiada Nacional. También publica mensualmente el ranking nacional que determina a los mejores jugadores del país.

En la Universidad Pedagógica Nacional, a través de la Dirección de Difusión y Extensión Universitaria, específicamente en Cultura Física y Deportes puedes participar en los torneos que organizan.


¡No dejes pasar tal oportunidad, acércate y participa en el tenis de mesa!

Foto de atleta Monica Serrano. Recuperado de http://femeteme.com/fotos-de-atletas/  

Bibliografía


(s/a). (26 de marzo de 2006). Recuerdan "diplomacia del ping pong". BBC Mundo. Recuperado el 7 de abril de 2017, en http://news.bbc.co.uk/hi/spanish/misc/newsid_4847000/4847922.stm

Página Oficial de la Federación Internacional de Tenis de Mesa. Consultada el 7 de abril de 2017, en http://www.ittf.com/history/documents/

Página Oficial de la Federación Mexicana de Tenis de Mesa, A.C. Consultada el 7 de abril de 2017, en http://femeteme.com/federacion/historia-del-tenis-de-mesa-mexicano/

Griffin, N. (2014). Ping Pong Diplomacy: The secret history behind the game that change the world. Nueva York: Scribner.